Guest Post :: How God Used Cultural Immersion Training as Ministry

Written by Jared Anderson

ReachGlobal Mexico City

On September 26th, 2014, I met the family that I would live with for the next year of my life. I had moved to Mexico City three days earlier in order to go through and help evaluate a yearlong missions immersion program called Avance, for the ReachGlobal Mexico City team. ReachGlobal wanted to know if Avance would be a good partner for a one-year missions training program. Avance focuses on incarnational ministry by working with local churches and ministries and cultural immersion by living with Mexican family. I remember the car ride to be dropped off with my family being one of the most nerve-wracking experiences of my life.

Paul, the Avance director, who was dropping me off was telling me about the family that I was going to live with. Then, I had to ask, “Do they speak English?”

“Well…”, he said. I didn’t hear anything after that. I knew immediately that lack of response meant “no”. This made me even more nervous– although I had studied Spanish in high school, I knew that my Spanish level was not near what I would need to have a real conversation. I felt utterly unprepared.

Immediately, the family helped me to feel comfortable. They included me in all their family activities, some of which I understood, and others that made no sense to me. They became my cultural guides. They helped me learn Spanish, made me the most delicious Mexican food, and patiently answered my questions like a parent answering the questions of a four-year-old just discovering the world. I didn’t realize it at the time, but there were also opportunities for ministry right there within the family.

Enrique is the oldest child in the family. He was a 19-year-old university student when I met him and didn’t really have an interest in the things of God. He went to church with his family, but only out of obligation. We ended up spending a lot of time together. We would have conversations about inconsequential things that created inside jokes (mostly having to do with my lack of ability to communicate in Spanish).

However, as I grew in the ability to communicate, the conversation got more substantial. I would recount my day to him, telling him about the things I had been doing in ministry that day or what I learned in our Avance training. Those turned into opportunities to share who God is. He started to come with me to a Bible study at the church plant that I was attending.

In March, about 6 months into my time with the family, my Mexican mamá stopped me as I came home. She told me that she had seen a change in Enrique’s life since I had been there. I was not expecting to hear anything of that sort. I did not know how to respond. I wasn’t exactly sure what I had done. At that moment, I realized that God was working through me without me even realizing it.

In January 2016, Enrique was baptized, and he has been actively involved in the Church that we attend together. He has been co-leading a community group with me in the church since last year.

In Avance, the leaders kept telling us that there would be discipleship opportunities in the families with which we lived. They called it a “ministry of presence”. Even though I arrived and felt completely unprepared, God used me just by being a part of their lives.

If you are interested in knowing more about the Avance program in Mexico City, as one of ReachGlobal’s ministry partners, please contact jared.anderson@efca.org. If you are a high school graduate looking for a way to invest your gap year in kingdom work, this is a great opportunity! The program begins in the fall, so be sure to apply soon.

Who is the LACRET Team?

Wouldn’t it be a wonderful thing if a mission had an elite squad, their own “think tank”, their own group of veteran missionaries to call upon in unique and specific situations where experience and wisdom would be really helpful for knowing next steps to take?  Let it not be a surprise then– the Latin America/Caribbean Regional Equipping Team is just such a group.

They are made up of a group of veteran missionaries, many beginning their years of service in Venezuela decades ago.  They are highly educated, with almost as many doctorates as team members. However, they are not just a bunch of lofty, brilliant minds from the academic world. In fact, they are some of the most humble servants that can be found, with their hearts in grassroots ministry, in equipping people and helping them along in their various ministries throughout Latin America.  These are men and women who have a heart and much experience in mentoring, in team leadership, in pastoral training, Christian education for both children and adults, virtual ministry, and seminary training. They may just be our greatest untapped resource in the Latin America/Caribbean Division.

Ernest Dyck, the team leader of LACRET, says that the heart of the team is to be right in the thick of ministry on the field, and not simply be in academic settings. Ernest became the team leader just this January, and says it is a joy to work alongside his longtime colleagues and peers in this new role. Ernest and his wife Effie work as regional specialists in church planting and training teachers in Christian education.

ReachGlobal also has the wonderful resource of a Global Equipping Team, that functions much in the same way as this regional team.  However, the added strength of the LACRET team is that in their combined years of service on the mission field and years living in Latin America, there is a profound cultural awareness–they can pick up on many of the nuances of language and culture that many of us newer and younger workers would miss. They understand contextualization on a different level, whether that is in urban church planting, rural ministries, or in the educating of church leaders.  Every person on the team brings a different field of specialty and knowledge to the table– Rebecca Rodriguez with international women’s ministries, Jim Panaggio with spiritual formation, Ross Hunter with equipping for indigenous ministries, Carlos Tejada with pastoral networking, and the list goes on.

Ernest Dyck speaks for his entire team when he says that they greatly desire to be used as a resource to the other teams in the Latin America Division as well as to their national partners. They would be honored and delighted to come alongside you, whether it is in a consulting role, or to help facilitate training of some sort. For more information, please email LACRET1@efca.org

This video was made for the 2018 Latin America/Caribbean Conference. Team leadership has changed since then, but the heart of the team remains the same. Enjoy!

Soltera y, aun así, Santificada [Single and Still Sanctified]

[Last month, an article written by yours truly was featured on the EFCA blog, which you can read right here. It was a reflection on the blessings and burdens of singleness on the mission field and in the church.  One of our ministry partners in Mexico City has graciously translated it for us into Spanish, so that a wider community can enjoy and also share their insights. Enjoy!]

Soltera y, aun así, santificada.

Reflexiones de una misionera acerca de las cargas y las bendiciones de la soltería.

Oh Señor, “susurré en voz baja,” Iré a hasta lo más lejos de la tierra; Iré a las naciones; no hay límites de los lugares, las personas y las tareas que haría por tu reino. Pero por favor, te lo ruego, no me hagas ser como Amy Carmichael. Esa es mi única petición. Una vida en soledad, eso es demasiado para mí, no lo podría soportar”.

1 Corintios 7 dice que la mujer soltera tiene ciertas ventajas que las que no lo son, ella puede dedicar su mente y tiempo a las cosas del Señor. Soy una mujer soltera, y no muy joven, viviendo en el extranjero y sirviendo en misiones en el extranjero para la agencia misionera ReachGlobal.

La descripción del ministerio que hago requiere que viaje por América Latina y algunos otros lugares, reuniendo historias. Hago filmes, fotografía y también escribo. Cada mes me encuentro en un lugar diferente viajando muy lejos de la civilización, ya sea sobre un burro o en el asiento trasero de una camioneta. Realmente amo lo que hago y siento una gran satisfacción en ello. Estoy convencida que esto es para lo que Dios me creó. Tengo éxito en lo que logro y considero que el tiempo con el que ahora cuento lo aprovecho para redimirlo. Si estuviera casada y tuviera hijos, no podría hacer este tipo de trabajo en particular. Tampoco podría meditar tanto en mi estudio de la Biblia y mi oración o dejar todo lo que estoy haciendo para hablar con alguien que está sufriendo. El tiempo es mi mayor ventaja en este momento; el tiempo es el regalo de Dios para la persona soltera en el campo de la misión y en cualquier lugar. Sin embargo, cómo lo uso, bueno, eso es algo que tendré que darle cuentas al Todopoderoso.

La soltería es un camino hacia la transformación.

“25 En cuanto a las personas solteras, no tengo ningún mandato del Señor, pero doy mi opinión como quien por la misericordia del Señor es digno de confianza. 26 Pienso que, a causa de la crisis actual, es bueno que cada persona se quede como está. 27 ¿Estás casado? No procures divorciarte. ¿Estás soltero? No busques esposa. 28 Pero, si te casas, no pecas; y, si una joven se casa, tampoco comete pecado. Sin embargo, los que se casan tendrán que pasar por muchos aprietos,y yo quiero evitárselos.

29 Lo que quiero decir, hermanos, es que nos queda poco tiempo. De aquí en adelante los que tienen esposa deben vivir como si no la tuvieran; 30 los que lloran, como si no lloraran; los que se alegran, como si no se alegraran; los que compran algo, como si no lo poseyeran; 31 los que disfrutan de las cosas de este mundo, como si no disfrutaran de ellas; porque este mundo, en su forma actual, está por desaparecer.

32 Yo preferiría que estuvieran libres de preocupaciones. El soltero se preocupa de las cosas del Señor y de cómo agradarlo. 33 Pero el casado se preocupa de las cosas de este mundo y de cómo agradar a su esposa; 34 sus intereses están divididos. La mujer no casada, lo mismo que la joven soltera, se preocupa de las cosas del Señor; se afana por consagrarse al Señor tanto en cuerpo como en espíritu. Pero la casada se preocupa de las cosas de este mundo y de cómo agradar a su esposo. 35 Les digo esto por su propio bien, no para ponerles restricciones, sino para que vivan con decoro y plenamente dedicados al Señor” (1 Corintios 7:25-35).

Te puede parecer sorprendente saber que pasé más de una década de mi vida resentida con el apóstol Pablo y sus palabras en 1 Corintios 7. Literalmente me hacía encogerme cuando alguien lo compartía conmigo, y le rogaba al Señor que fuera otro pasajeel que se aplicara a mi vida. Si el que decía estas palabras era una persona casada, inmediatamente los desacreditaba, y generalmente me enojaba aún más por la injusticia de todo esto.

Tener la capacidad y el tiempo para preocuparse por los asuntos del Señor es una bendición, es un regalo.

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Sin embargo, en los últimos años, ha habido un cambio gigantesco dentro de mí. Fue tan gradual, y se produjo en una culminación de pequeños momentos que casi ni me di cuenta como sucedió. Un día, me topé con el temido pasajey, mientras lo leía, descubrí que de repente pude decir “¡sí y amén!” a lo que anteriormente me había causado tanto dolor y pena.

La implicación de Pablo es que tener libertad de tiempo, espacio mental y emocional es estar en buen estado. En lugar de dedicar esta libertad a un cónyuge, la persona soltera puede entregarse al Señor como una ofrenda. No es un estado menor; ¡Él lo llama bueno! Tener la capacidad y el tiempo para preocuparse por los asuntos del Señor es una bendición, es un regalo. Al verlo de esta manera dejé de estar enojada con las palabras del apóstol.

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Mi deseo era casarme muy joven. Recuerdo estar en la preparatoria contándole a mi madre mi sueño de casarme el día después de graduarme. Su ansiedad por este deseo expresado eventualmente se disolvió, ya que nunca salí con nadie en la preparatoria. Inmediatamente después de mi último año comenzó mi primer viaje de misión de seis meses y mi visión del mundo cambió. El primer viaje que realicé me llevó a Tailandia, allí me encontraba durante el tsunami de 2004. El sueño americano se arruinó para siempre,y desde ese entonces buscaba una manera de participar en el reino de Dios entre las naciones.

Ahora, 15 años después de ese primer viaje, después de muchos altibajos, el sueño y el deseo por alcanzar las naciones permanece. Lo mismo ocurre con el deseo de casarme. Y, sin embargo, ya no estoy enojada con Pablo. Entonces, ¿Cómo sucedió este cambio?

La soltería es un estado tan santificante como lo es el matrimonio.

He visto a casi todos mis amigos cercanos casarse y formar familias en la última década.

Los he visto caminar hacia el altar, como deslumbran en su etapa de luna de miel, caer en cuenta de la realidad a los pocos meses y luego privarse del sueño durante meses (o años), cuando tienen bebés. He escuchado mientras comparten conmigo acerca de que el matrimonio y la paternidad es el proceso más santificador que jamás hayan experimentado. Mientras soñaba con el campo de la misión y tener un esposo, caminé por lugares solitarios mientras mi esperanza y dirección de vida se apartaban de la de muchos de mis amigos. También he visto como mis amigos han experimentado la soledad. ¡Mis amigos casados! ¡Los amigos que están viviendo mi sueño todavía experimentan soledad! ¿Qué es esto? Sus vidas y esperanzas tienen los mismos altibajos que la mia.

Un día, sin embargo, me di cuenta: la soltería es tan santificante como el matrimonio.

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Solía ​​aceptar la mentira condescendiente de “oh, entenderás la santificación cuando te estés casada”. Me lo dijeron una y otra vez, lo escuché de amigos bien intencionados e incluso por pastores. Esto me llevó a creer por un tiempo que la verdadera experiencia de vida llegaría una vez que llegara el matrimonio, así que debería esperar para tomar decisiones verdaderamente importantes hasta que eso sucediera.

Un día, sin embargo, me di cuenta: la soltería es tan santificante como el matrimonio.

Mis amigos casados ​​tienen que aprender a confiar en Cristo para satisfacer sus necesidades, deseos y soledad, ¡y yo también tengo que hacerlo! Yo hago lo mismo y también duermo sola por la noche. Mis amigos casados ​​tienen que buscar a Dios para conocer su identidad y propósito, ¡y yo también! La soledad es una condición humana, como parte de la caída. La raíz de esto, es realmente la maraca dolor por nuestra separación de Dios. Entonces, cuando experimento momentos de soledad, mis amigos casados ​​también lo experimentan. Mis amigas que son madres jóvenes al estar atrapadas en la casa lo experimentan también. Mis amigos cuyos hijos dejaron su hogar y los dejaron con un sentido de falta de propósito, también lo experimentan.

La soltería no es una carga

Puedo decir que los de ReachGlobal cuidan muy bien de las mujeres solteras. Desde mi primer día, me hicieron sentir que soy un activo, no un pasivo.

Durante nuestra capacitación previa al campo, todos tuvimos que llenar un formato, tanto matrimonios como solteros, describiendo algunas de sus ventajas y desventajas que traerían al campo en su estado civil actual. Una misionera recientemente me contó que cuando ella lo hizo, una persona casada en su grupo dijo que “las personas solteras están disponibles 24/7 para servir”. Nos reímos mucho por lo que esa persona dijo. Eso es extremo, y no es cierto, pero definitivamente si estoy más disponible para servir que, digamos, mujeres que tienen niños pequeños en su hogar.

La soltería es un regalo tan grande a los ojos de Dios como lo es el matrimonio.

Puedo aportar los recursos de tener más tiempo y flexibilidad, más disponibilidad emocional, menos personas a las que cuidar y una perspectiva valiosa sobre la dependencia de Dios. Las responsabilidades que tengo no son tan diferentes a las de las parejas casadas: debo cuidar como me relaciono con los demás, tener cuidado de mi seguridad. Tengo que depender de la gente para que me ayude a veces, especialmente cuando estoy en lugares donde no es seguro o culturalmente inapropiado que una mujer viaje sola.

Me encanta que en ReachGlobal, no se me trate como un problema que debe resolver, sino como una valiosa colaboradora en este ministerio. Muchas veces en la iglesia, me hacen sentir como una amenaza, como si estuviera haciendo algo mal y por eso todavía esté soltera (¡lo que implica que mis amigos casados​​hicieron algo bien para merecer el regalo del matrimonio!). La soltería es un regalo tan grande a los ojos de Dios como lo es el matrimonio. Aprecio mucho la perspectiva que nuestra misión tiene en esta área.

La soltería es enriquecedora y satisfactoria.

Hace unos años, cuando fui a un entrenamiento de pre-campo, conocí a una mujer soltera que sirvió en Hong Kong durante 38 años. Probablemente ella no tenga idea del tipo de gigante espiritual que ha sido para mí. Su influencia en mí ha sido muy alentadora.

Ella me dijo que incluso ahora que ya tiene más de 60 años, la gente se acerca a ella en la iglesia y le dicen que están orando para que ella tenga un esposo. Ella les ha pedido que no lo hagan y que mejor oren para que su carácter sea más parecido al de Cristo. Ella me dijo, muy en el espíritu de Isaías 54, que a pesar de que era una mujer soltera, no estaba fuera de la perspectiva de que Dios quisiera que tuviera hijos espirituales. De hecho, si las palabras del profeta son verdaderas, “Porque más hijos que la casadatendrá la desamparada” (Isaías 54: 1). Ella me acorraló y me habló con firmeza, diciendo que sería mejor que discipule a las personas. El hecho de que nunca haya dado a luz a un hijo no significaba que no debía ser madre. Cada mujer en la tierra es llamada ser madre, ya sea una verdadera madre biológica o no: Dios nos creó para ser criadoras y dadoras de vida, lo somos hasta lo más profundo de nuestros huesos.

Más tarde, me encontraba leyendo las biografías de algunas de las “mujeres poderosas” en las misiones: Amy Carmichael, Lilias Trotter, Corrie Ten Boom. Aunque oraba para que el Señor no me hiciera como Amy Carmichael, al leer más sobre su vida, pensaba en mi conversación con las misioneras de Hong Kong. ¿Cuántos niños en India llamaron Amy Carmichael amma (“madre”)? Ella no fue una mujer desamparada: Carmichael tuvo una gran y vasta familia, ¡un nido lleno!

Preferiría ser como Amy Carmichael y vivir una vida de soltería que enriquecedora y plena, que estar casada y vivir de una manera inferior a la que Dios me llamó a vivir.

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Al parecer es cierto lo que está escrito en muchos libros y artículos, que hay aproximadamente 10 mujeres solteras por cada hombre en el campo de la misión. Si de hecho hay un hombre soltero en el campo de la misión, es probable que ni siquiera termine la escuela de idiomas antes de casarse. ¡Ahora lo he visto con mis propios ojos y puedo dar fe de que es verdad! La gente dice que el campo misionero no es un lugar para encontrar un esposo.

Aquí está mi pequeña aportación al respecto: Dios puede traer a quien quiera, en cualquier momento que él quiera, a cualquier persona que él elija. Prefiero estar en obediencia y sirviendo y no tener esperanza de encontrar un esposo que estar sentada en mi casa en desobediencia y casarme con alguien cuyo corazón no vaya en la misma dirección que el mío hacia Dios.

Me atrevo a confesarlo: Preferiría ser como Amy Carmichael y vivir una vida de soltería enriquecedora y plena, que estar casada y vivir de una manera inferior a la que Dios me llamó a vivir.

La soltería es una manera de redimir el tiempo.

Mi anhelo por el matrimonio y mi anhelo de servir en el extranjero crecieron a la par durante años. Al final de mis 20´s, fui sorprendida por una profunda convicción: no quiero estar frente al Todopoderoso al final de mi vida y decirle que nunca fui a servir en las misiones porque estaba esperando a que me enviara un esposo.

¡No quiero tener que decirle que pasé años en desobediencia, años en los que podría haber sido útil, solo esperando a que un hombre viniera a rescatarme! Dios tenía trabajo para mí, y seguí postergando mi compromiso de entrar en el campo solo porque no quería “dejar pasar la oportunidad de casarme”.

Quiero lo que él quiere para mí. Nada más y nada menos.

Efesios 5:15-16 nos dice “Así que tengan cuidado de su manera de vivir. No vivan como necios, sino como sabios, aprovechando al máximo cada momento oportuno, porque los días son malos”. Redimir el tiempo. Eso puede significar muchas cosas en muchas temporadas de la vida, pero para mí, en el momento en que esas palabras me iluminaron, significan que fui llamada al servicio, a ser útil, y a ir a las naciones. El llamado es ya. No “algún día cuando llegue mi príncipe” sino ahora.

Mi esperanza es dar algo de luz acerca de los desafíos particulares que las mujeres solteras enfrentan en el campo de la misión. Siendo honesta, los desafíos que enfrento son casi exactamente los mismos que enfrenté en los Estados Unidos, especialmente en la iglesia. Recibo los mismos comentarios poco sensibles tanto aquí como en casa, los mismos comentarios con asombro de “¿Por qué rayos no estás casada todavía? ¿Te sientes llamada a estar soltera? ¿No quieres tener esposo?”. La respuesta, después de años de discutir el tema con Dios, es:” Quiero lo que Él quiere para mí. Nada más y nada menos.”

Dependiendo de dónde esté de visita, a menudo se me considera extraña, poco convencional o simplemente un espectáculo triste porque no tengo un esposo o hijos, lo que da valor, identidad y seguridad a las mujeres en gran parte del mundo. Tengo el privilegio, en cambio, de demostrar que Dios le da a cada humano valor y dignidad simplemente porque estamos hechos a Su imagen. Hay momentos en que tengo que depender de mis compañeros de equipo y de otros misioneros para darme seguridad, ayuda y comunidad. Pero lo que me ha sorprendido es que esto funciona en ambos sentidos. Las familias con niños en el campo de misión necesitan “tías” y compañerismo con otros tanto como yo necesito la dinámica de una cena familiar. Dios nos hace a todos parte de su familia y todos cumplimos con un papel especial durante las diversas estaciones de la vida en que nos encontramos.

Aun siento la soledad vez en cuando. Como oleadas que vienen y que se van. El consuelo ahora es saber que todos experimentamos esto, que el ir y venir de la soledad en el mundo no es solo para las personas solteras. Esta necesidad que sentimos puede ser redimida; se puede canalizar; se puede usar para declarar entre las naciones que todos necesitamos a Dios, que nuestros corazones claman a causa de nuestra separación de Él.

Kathryn Bronn es la coordinadora de comunicaciones de ReachGlobal Latino America / El Caribe. Usa la fotografía, cortometrajes, blogs y medios mixtos / pintura para contar historias del Reino de Dios donde quiera que vaya. Puedes encontrarla en kathrynbronnblog.com o @kathrynbronn en Instagram.

Traducción por Jorge Altamirano.

Jorge Altamirano es pastor en la iglesia Cristiana Vida Abundante en la Ciudad de México, también es profesor de inglés como segundo Idioma, traduce artículos de publicaciones, materiales y libros cristianos.  Puedes contactarlo a través del correo jamfielm@icloud.com y en Facebook/Jorge Altamirano.

 

 

Crisis Response in Mexico City

Back in late November, I had the opportunity to go up to Mexico City to get a report on how our long-term church planting team was doing after the earthquake in September.  Their neighborhood is generally one of the hardest hit during earthquakes, and this occasion was no different for them.  During the days and weeks after the 7.1 tremble shook and literally shattered parts of the city, I followed their news closely through social media and our prayer chains.  Being that this team was already on the ground, living in the neighborhood, and functioning in established relationship and trust with their community, it made sense to just aid them in whatever way they needed but not go up and “reinvent the wheel”.  A wonderful recounting of those first hours and days comes from Sam here in this post she wrote for us.

ReachGlobal has an incredible Crisis Response division, headed up by Mark Lewis.  Very shortly after the earthquake, Mark went down to train the Mexico City team on what he calls “The Anatomy of a Crisis” and help brainstorm some ideas on how to assist their community in moving forward with restoration and healing.

By the time of my visit, it was already 2 months after the crisis.  The news had stopped reporting it long before that, once all the first responders finished their work.  I was taken aback at how the city itself, one of the largest metropolitan areas in the world, had already forgotten its own tragedy.  As humans, we do that though.  We tend to want to get things back to normal, to move on, to reestablish our regular rhythms.  This is fine and all, for those not directly affected by tragedy, but what of the others?  Over 300 people were killed, and it is not likely that the families of the victims forgot about the earthquake within 2 months.  50+ buildings were destroyed, either completely crushed or just so structurally damaged that they were uninhabitable. People were still trying to move out of their homes, and some would never be able to return to their apartments to get any belongings, so dangerous was the state of their building.

On the day that most of the footage in the video was taken, I went with James and Reuben to help in the moving ministry established by their church (the fruit of the brainstorming with Mark Lewis).  We were unable to access the apartment from the front of the building, as it had been crushed, and we had to crawl through a garage door and then through another gate and come in through a back way.  Upon first sight at what was in front of me, my stomach seized up in knots.  We were looking at 2 apartment buildings, adjoined by a garage. One building HAD been 7 stories tall, but was now 5, as the first two floors had been pancaked immediately when the earthquake hit.  I scanned over the wreckage for a long time.  How on earth did people escape from this building?  It looked as though people had just abandoned ship–laundry was still hanging on drying racks, toys and dishes were still strewn about, right where they had been left when their lives were suddenly interrupted.

In the other apartment building, things were far less awful, but still bad enough that everyone needed to move out.  After the earthquake, thieves had come in and looted homes, stealing everything from furniture to valuable jewelry to food.  James and Reuben were able to help a family move their belongings out of their home, and even more importantly to listen to their story.  They were able to offer the hope of Jesus and pray with them, while also offering hands-on, in-the-moment help.

This is what responding to a crisis should look like!  It is a long term process.  There is the initial stage, where you truly must “stop the bleeding”, but then what comes next?  Rehabilitation, redevelopment, discipleship and transformation.  These things are BEST done where there is already established relationship and trust.  Instead of Crisis Response sending in a whole team of their own, they worked with ReachGlobal’s Mexico City team, and even more importantly than them, they worked with the local church in the affected neighborhood and came up with a plan to effectively minister to their neighbors.

There were definitely difficult moments of what I saw before me while in Mexico City. However,  the hope of the Gospel being offered and the way I witnessed the church being the very hands and feet of Jesus, surpassed all else.  Way to go, teams, and way to go, church.

Mexico City Earthquake

 

by Sam Loesch

When we finally sat down together as a team, we circled round in the Richardson’s apartment. Shortly after, they found out that they would need to evacuate their building because the neighboring church building was in danger of crashing down and sending rubble tumbling through their bedroom windows. But that day during our meeting, we didn’t know. So mattresses covered the windows and we carried on as usual. For some of us, it was the first time we were voicing our story. Most of us cried, most expressed the fear of feeling like we were going to die (or in any moment, could relive everything all over again with another earthquake), but we all thanked God for sparing us and praised Him for how He carefully orchestrated our days and directed our steps to avoid greater disaster.

Our story started earlier in the month on September 7th, when an 8.6 magnitude earthquake struck Mexico devastating large parts of the country and claiming many lives. Its center was far from the city, but it was clearly felt especially in our neighborhood which is known to be an earthquake zone. Mexico City was built over a lake, so the soupy foundation that our buildings were built over caused us to bump and sway in our apartments like a fleet of small fishing boats resting over choppy water. This earthquake was a wake up call for us. It had us up in the middle night, running out of our buildings without shoes or cell phones. But what were the chances that it would happen again? In the many years that our team has been in Mexico, we hadn’t even experienced something of that magnitude.

But on September 19, 2017, the anniversary of the devastating earthquake of 1985, it happened again. It started with what felt like three unmistakable punches coming up from the ground. After that, a violent sway began, bending trees and buildings like pieces of grass in the wind. Windows broke, furniture fell, people screamed and begged God for mercy. For many, there was no evacuating this time so they clung onto doorframes and waited for the nightmare to stop. Those that were able to flee to the street ran in panic as they tried to reunite with their loved ones.

One of our teammates related the experience to his time in Afghanistan. The idea of witnessing or being near a mortar going off would be cool, and certainly a good story to tell later. But one day, a mortar did go off near him. His legs turned to jelly, his heart quickened to fear, and he realized how foolish it was to wish for something like that. When the earthquake struck, he relived that same fear as he huddled with his neighbors in the hallway – there was nothing cool or exciting about this experience.

Many people witnessed buildings pancake in front of them. Many rushed in and tirelessly began to move rubble and pull out people who were trapped. This went on for days. Mexicans gathered night and day and in a show of solidarity, cheered and even sang together as they worked. Military, police, rescue teams, and dogs from all over the world arrived and helped bring order the chaos. Signs of life lingered over the first week and everyone pressed on in hope of bringing them out alive. No one slept. No one knew what day it was. No one had eaten a normal meal (and everyone was surviving off of coffee and reluctantly eating another ham and cheese sandwich that volunteers passed around).

Today, a new reality sets in. The death toll has risen to 360 people, but workers are still present at the disaster sites. The excitement has dissipated. Their efforts are on moving rubble as quickly as possible and extracting bodies. A smell of death hangs over the street. Block after block has been evacuated and the streets are eerily quiet, only bearing the presence of uniformed guards blocking traffic. More than just collapsed buildings have been lost. Innumerable buildings were immediately condemned when the earthquake hit and no one was ever allowed back inside. Those people lost everything. Other buildings were condemned shortly after when architects and engineers reviewed the damages. Others still were deemed unsafe because of a neighboring building threatening to topple.

As real life beckons Mexicans into old rhythms, they adjust to a new normal. The city is scarred by the tragedy of the earthquake. In the case of 1985, those scars still remain and have very much formed what our neighborhood looks like decades later. It required those painful decades for the area to recover and it didn’t happen without a deep depression hanging over our city. We are starting to see the same pattern. For the first time, life has slowed down for a few short moments – enough to begin to process the tragedy. Horrific memories play back and those terrifying moments are relived over and over. Fear and anxiety are overwhelming and panic overcomes. We’re in a new phase of the crisis. Our friends are in the hospital from recurring panic attacks while others suffer silently. Some struggle to recount their story, some can’t move past it.

How do you care for a city that is broken in every possible way? Especially when the hurt reaches so far and the needs are so vast? How does the hope of knowing Jesus apply? We are wrestling with this as a team and as a church. This tragedy will forever shape how we look at our neighborhood and how we care for our neighbors and pursue ministry. We have gathered together to serve our city and know that this is only the beginning. The tea shop owned by one of the church plant’s pastors and his wife, has served as a prayer center and offers a free cup of tea in exchange for the chance to hear the story of any passer-by. Every morning and evening, we met together for a time of prayer and worship even before electricity or water serviced the shop again. We’re thanking God for His mercy on our city, but begging Him for mercy in the coming days as well. We’re asking for wisdom to know how to move forward, where to go, who to speak to, and how to respond in a way that gives hope and brings life. We’re moving forward with the idea to mobilize the local church and offer a free moving service to those that continue to be evacuated from their homes. Our desire is to intentionally use this opportunity to build relationship with people and communicate gospel hope.

We will stay in our neighborhood. We will keep asking God to use us as a beacon of hope. Pray for Mexico, pray for the church, pray for our team.